Pe măsură ce pandemia COVID-19 cuprinde Africa de Sud, deceniile în care țara a luptat împotriva celei mai grave epidemii combinate de tuberculoză (TBC) și HIV ar putea oferi un avantaj. Dar aceste infecții ar putea agrava totodată și impactul pandemiei.

Până în data de 6 aprilie, Africa de Sud avea 1686 de infecții cu COVID-19 confirmate, cel mai mare număr de pe continent. În același timp, una din cinci persoane cu vârsta cuprinsă între 15 și 49 de ani este HIV pozitivă și două până la trei persoane mor în fiecare oră de TBC. Oamenii de știință din Africa de Sud speră că resursele și rețelele de sănătate construite pentru a lupta împotriva acestor boli le vor ajuta să lupte cu noua pandemie. „Răspunsul COVID-19 se bazează pe aceleași abilități ca TBC și HIV”, spune Gavin Churchyard, directorul Institutului Aurum.

Măsurile de control a infecției sunt similare pentru COVID-19 și TBC, subliniază el, deoarece ambele par să se răspândească prin picăturile expirate. Aceasta înseamnă că lucrătorii din domeniul sănătății sunt familiarizați cu echipamentul de protecție de care au nevoie pentru a trata pacienții suspectați de COVID-19.

Guvernul Africii de Sud recurge la strategia agresivă de „găsire, tratare și prevenire” care este cheia răspunsului său la HIV. În această săptămână a început să trimită clinici mobile de testare COVID-19 în zone dens populate pentru a identifica cazuri și contacte.

Institutul a „încetinit masiv” activitățile sale de cercetare periodică, a oprit recrutarea pacienților în studiile clinice și și-a mobilizat personalul format din 3000 de oameni – 80% dintre ei fiind lucrători de prim rang – pentru a susține eforturile naționale de testare COVID-19 și urmărirea contactelor. Cercetătorii Aurum intenționează, de asemenea, să studieze tratamentele și vaccinurile și vor monitoriza cât de bine funcționează la populația din Africa de Sud, spune Churchyard.

Institutul African de Cercetare în Domeniul Sănătății (AHRI) din Durban, Africa de Sud, care se concentrează în mod normal pe HIV și tuberculoză, și-a redistribuit întreaga infrastructură și personalul pentru a lupta împotriva pandemiei. Și-a pus la dispoziție clinicile mobile, lucrătorii comunitari și laboratoarele pentru testarea coronavirusului, iar cercetătorii săi vor face un studiu pentru a vedea dacă clorochina poate proteja lucrătorii din domeniul sănătății. Finanțatorii – care includ Wellcome Trust și Howard Hughes Medical Institute – au fost „uimitor de flexibili”, spune directorul AHRI, Willem Hanekom.

COVID-19 abia începe să afecteze Africa, dar Africa de Sud și multe alte țări au instituit deja carantina locală sau națională. Multe țări se întreaba dacă bolile existente vor agrava impactul pandemiei. În Africa de Sud, două site-uri naționale de supraveghere, unul condus de AHRI și celălalt de Consiliul de Cercetări Medicale din Africa de Sud și Universitatea din Witwatersrand, vor analiza 40.000 de gospodării din zone cu rate mari de infecatre cu tuberculoză și HIV.

Cercetătorii speră să afle dacă persoanele HIV pozitive au imunitate la noul coronavirus și cum afectarea plămânilor din tuberculoză poate influența rezultatul bolii. Ei vor investiga, de asemenea, impactul izolării la nivel național asupra gospodăriilor rurale, precum și asupra sănătății mintale, spune Kobus Herbst, care conduce rețeaua de infrastructură de cercetare a populației din Africa de Sud, care include Aurum și AHRI.

Un laborator din Cape Town, Africa de Sud, condus de Fundația Desmond Tutu HIV se alătură, de asemenea, efortului. Laboratorul studiază modul de transmitere a tuberculozei prin introducerea pacienților în camere de dimensiunea unei cabine telefonice și prelevarea de aer expirat pentru identificarea microorganismelor. Cercetătorii vor să vadă dacă aceeași tehnică poate detecta noul coronavirus, ceea ce ar putea genera o modalitate de a diagnostica cazurile COVID-19 asimptomatice, spune liderul fundației, Robin Wood. „Cred că observațiile noastre despre transmiterea tuberculozei și a COVID-19 vor avea o relevanță comparativă”, spune el.

Churchyard crede că în Africa de Sud situația este dură. În ciuda milioanelor cheltuite pentru combaterea tuberculozei și a HIV, cifra de decese de la ambele rămâne printre cele mai mari din lume. „Doar să ai această capacitate tehnică nu garantează că vom combate această nouă epidemie”, spune el.

Boala a lovit deja Institutul. Săptămâna trecută, cercetatoarea Gita Ramjee, a devenit unul dintre primii oameni din Africa de Sud care a murit din cauza COVID-19. Aceasta a fost o lovitură grea, spune Churchyard, dar i-a mobilizat pe el și pe colegii săi. „Gita a fost o luptătoare. Ea ar vrea să fim acolo pentru a face ce putem. ”

 

Material preluat integral și tradus de pe www.sciencemag.com.